Musées, expositions et galeriesHistoire, archéologie

La vie de Sally Hemings et le projet “Mountaintop”

Lieu
Monticello, Virginia, USA
Client
Fondation Thomas Jefferson
Surface
141 m² / 1,520 pi²
Année
2018
écran, mannequin, projection video, poème
GSM Project
Aperçu

Le projet “Mountaintop” est une initiative de la Fondation Thomas Jefferson ayant pour objectif de révéler l’histoire de l’esclavage de Monticello, l’ancienne demeure du président Jefferson, localisé près de Charlottesville en Virginie (États-Unis). Le domaine est reconnu comme site historique national américain et appartient à liste du patrimoine mondial de l’UNESCO.

La Fondation a oeuvré pour restaurer certains espaces historiques n’ayant jamais été ouverts au public, où les esclaves du domaine vivaient et travaillaient. On compte parmi ces espaces la cuisine, un atelier de fabrication de textile et ainsi que la pièce où vécurent Jefferson et sa femme Martha avant la construction de la maison principale.

écran, mannequin, projection video, poème
GSM Project
Thomas Jefferson Foundation at Monticello

La demeure Monticello, avec l'aile réservée aux esclaves (bas).

Raconter l’histoire de Sally Hemings sans l’interpréter

Sally Hemings est une figure historique de l’esclavage américain. Elle était la propriété de Thomas Jefferson, qui lui a donné six enfants. À travers les années, le récit de Sally Hemings a été narré de diverses manières, souvent en mettant l’emphase sur la relation qu’elle a eu Thomas Jefferson. Pour cette installation, nous avons choisi d’attirer l’attention sur elle, comme femme, comme mère, comme couturière.

L’histoire de Sally Hemings est très peu documentée et Monticello possède peu d’objets d’elle, ni d’images. Dans ce contexte, comment relater sa riche histoire d’une manière à la fois convaincante et factuelle?

GSM Project
Faire ressentir la présence de Sally Hemings dans l'espace

Une reproduction de robe d'époque a été fabriquée pour suggérer la présence de Sally Hemings dans la pièce. Cette représentation sans visage nous a habilement permis de ne pas avoir à visualiser de traits. Nous avons utilisé des projections vidéo pour donner vie à la robe, s’inspirant des motifs et des styles de vêtements de l’époque où vivait Sally à Paris et en Virginie.

Une expérience théâtrale basée sur certaines vérités

Pour faire ressentir l’empathie des visiteurs, nous avons abordé le récit de la vie de Sally avec une approche inspirée du théâtre. Pourquoi? En raison de la puissance évocatrice de la discipline qui interpelle les émotions et la réflexion des spectateurs autant sur ce qui est dit et non-dit, connu ou inconnu. Inspirés par des faits avérés et des témoignages sur Sally, nous avons exploré des moments clés de sa vie et créé une installation multimédia qui rend hommage à cette femme qui a sacrifié sa liberté pour celle de ses enfants, une négociation qu’elle a entrepris avec Jefferson, qui a tenu ses promesses.

GSM Project
GSM Project
Les paroles de Madison Hemings

L'histoire ne nous a laissé aucune trace écrite de la main de Sally Hemings et les écrit officiels de Jefferson n’en font pas mention. Par contre, le peu que nous avons découvert en dit long sur elle. En effet, nous n’aurions pas pu trouver meilleure source d’informations sur sa vie que les souvenirs de son fils Madison. En explorant ses mémoires, les conservateurs de Monticello ont trouvé des trésors qui révèlent de riches détails sur la vie quotidienne de Sally et son rôle important dans l'histoire de sa famille.

GSM Project

Les mémoires de Madison Hemings publiés dans le Ohio's Pike County Repubican (1873)

“La pièce a un statut étrange - pas tout à fait un artefact historique, pas entièrement un sanctuaire, mais plutôt une production architecturale dédiée à la conscience.”

Philip Kennicott, Washington Post

Une installation multimédia immersive

Pour offrir aux visiteurs une expérience intime de la vie de Sally Hemings, nous avons combiné une palette d’outils multimédias et des objets-théâtre, comme les ombres et les costumes, pour suggérer sa présence. Les visiteurs sont plongés dans l’univers de Sally en voyageant avec elle à travers le temps et l’espace, revivant des moments partagés avec ses enfants et certains des défis majeurs auxquels elle a été confrontées en tant que femme esclave.

GSM Project

Les coulisses du tournage de l’installation multimédia

Initier une conversation

Le projet “Mountaintop” est une initiative d’envergure du domaine Monticello qui a initié un dialogue national sur le rôle fondamental que les esclaves afro-américains ont joué dans l'histoire des États-Unis. L’installation "La vie de Sally Hemings" permet au public d'entrer dans sa vie intime et de mieux comprendre la signification de son puissant héritage.